Científicos encuentran evidencia de ‘población fantasma’ de humanos antiguos

febrero 13, 2020 en Educación, Ciencia y Tecnología, Internacional por Severo Quiroz

Por el editor de Ian Sample Science

Jueves, 13 de febrero de 2020/06:30

Los científicos han encontrado evidencia de una misteriosa “población fantasma” de humanos antiguos que vivieron en África hace aproximadamente medio millón de años y cuyos genes viven en las personas de hoy.

Las huellas del ancestro desconocido surgieron cuando los investigadores analizaron genomas de poblaciones de África occidental y descubrieron que hasta una quinta parte de su ADN parecía provenir de los familiares desaparecidos.

Los genetistas sospechan que los antepasados ​​de los africanos occidentales modernos se cruzaron con los humanos arcaicos aún por descubrir hace decenas de miles de años, al igual que los antiguos europeos una vez se aparearon con los neandertales.

“En los africanos occidentales que observamos, todos tienen ascendencia de esta población arcaica desconocida”, dijo Sriram Sankararaman, un biólogo computacional que dirigió la investigación en la Universidad de California en Los Ángeles.

A diferencia de hoy, el mundo alguna vez fue el hogar de muchas especies o subespecies humanas relacionadas. Y cuando se toparon, el apareamiento no estaba fuera de discusión. Como resultado, los europeos modernos portan un puñado de genes neandertales, mientras que los australianos, polinesios y melanesios indígenas portan genes de los denisovanos, otro grupo de humanos arcaicos.

Estudios anteriores han insinuado que otros humanos antiguos alguna vez deambularon por África , pero sin ningún fósil o ADN para estudiar, los investigadores han luchado para aprender más sobre ellos.

Arun Durvasula y Sankararaman obtuvieron 405 genomas de cuatro poblaciones de África occidental y utilizaron técnicas estadísticas para determinar si es probable que haya ocurrido una afluencia de genes por cruzamiento en el pasado distante. El análisis sugirió que tenía en todos los casos.

Los científicos buscaron en los genomas africanos trozos de ADN que se veían diferentes a los genes humanos modernos. Esto les permitió sacar secuencias que probablemente provenían de un pariente antiguo. Al comparar estos con genes de neandertales y denisovanos, concluyeron que el ADN tenía que provenir de un grupo desconocido de humanos arcaicos.

“Parecen haber tenido un impacto bastante sustancial en los genomas de los individuos actuales que estudiamos”, dijo Sankararaman. “Representan entre el 2% y el 19% de su ascendencia genética”. Las cuatro poblaciones estudiadas provenían de tres países: dos de Nigeria y uno de Sierra Leona y Gambia.

Los hallazgos están lejos de ser definitivos, pero según las mejores estimaciones de los científicos, la población de fantasmas se separó de los antepasados ​​de los neandertales y los humanos modernos entre 360,000 y 1 millón de años atrás. El grupo de quizás 20,000 individuos se crió con los antepasados ​​de los africanos occidentales modernos en algún momento de los últimos 124,000 años.

Pero otras explicaciones son posibles, dijo Sankararaman. Puede haber habido múltiples olas de apareamiento durante muchos miles de años. O varias poblaciones diferentes de parientes humanos arcaicos hasta ahora desconocidos. “Es muy probable que la verdadera imagen sea mucho más complicada”, dijo. Los detalles del trabajo se publican en Science Advances .

Los investigadores ahora están interesados ​​en profundizar en los genes antiguos y resolver lo que hacen. Una posibilidad es que los africanos occidentales retengan el ADN porque les ayudó a sobrevivir y reproducirse.

“Siempre es interesante y útil ver a investigadores que aplican nuevos métodos para tratar de tener una mejor idea de cómo podrían haber sido las poblaciones antiguas”, dijo John Hawks, antropólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison, que no participó en el estudiar.

“Es un momento emocionante porque estos estudios abren una ventana que nos muestra que hay mucho más de lo que pensábamos aprender sobre nuestros antepasados. Pero en realidad, saber quiénes eran esos antepasados, cómo interactuaron y dónde existieron requerirá trabajo de campo para encontrar sus restos fósiles y arqueológicos.

“No sabemos qué pudo haber sido esta población africana. Es tentador especular. Pero debo decir que es demasiado pronto para saberlo. No hemos descubierto suficientes fósiles en la mayor parte de África para decir que sabemos lo que había alli”.

Proporcionado por The Guardian UK