Los tejanos de bajos ingresos ya enfrentan temperaturas frías en casa. Entonces llegó la tormenta de invierno

febrero 27, 2021 en Educación, Ciencia y Tecnología, Internacional por Severo Quiroz

Las centrales eléctricas sin aislamiento fallaron, lo que provocó apagones sostenidos. Pero el aislamiento deficiente en las casas en todo el estado hizo que sea aún más difícil mantenerse caliente.

ANDY JACOBSOHN / DEEP INDIGO COLLECTIVE PARA EL TEXAS OBSERVER

Paul Smith limpia el agua después de experimentar una tubería rota en su cocina el sábado 20 de febrero. Smith, que vive en Lakeview Townhomes, que es parte de la Autoridad de Vivienda de Dallas, se quedó sin electricidad el domingo 14 de febrero y la tubería se rompió el jueves. , 18 de febrero.

Esta historia se publicó en asociación con Southerly .

Cuando la temperatura bajó a un dígito el pasado lunes por la noche, Edilisa se envolvió a sí misma y a su bebé de 9 meses en mantas y se acurrucó en el armario de su apartamento tipo estudio en Austin. Era la única forma en que podía pensar en separarlos a los dos de las grandes ventanas que generalmente traen mucha luz natural, pero con un frente frío ártico que se extiende sobre Texas, se filtra una corriente constante de aire gélido.

“Nunca había experimentado esto antes”, dijo Edilisa, una madre soltera de 28 años, que pidió usar su nombre de pila solo debido a preocupaciones de inmigración. Con su energía apagada intermitentemente desde la madrugada del lunes hasta el miércoles, “parecía que hacía 20 grados adentro”. Pero por mucho que quisiera que la calefacción se volviera a encender, había otra preocupación que se cernía sobre ella: con las temperaturas extremadamente frías, su calefacción estaba funcionando a toda marcha antes de que comenzaran los cortes. ¿Cuánto más alta sería su factura al final del mes? Aunque vive en una unidad de vivienda asequible, Edilisa no califica para la mayoría de los programas de ayuda federal ya que es beneficiaria de DACA. “La gente como yo tiene miedo de pedir ayuda”, dijo.

Edilisa es una de los más de 78,000 tejanos que, en un invierno normal y relativamente templado, cuando la temperatura rara vez alcanza el punto de congelación, informan que sienten demasiado frío en sus propios hogares. Esto se debe a una variedad de factores, incluido un aislamiento deficiente y mantener bajas las temperaturas interiores para evitar facturas altas. A pesar de las estimaciones que indican que cada dólar invertido en la climatización de las casas, que protege el interior de los elementos y optimiza la eficiencia energética, genera ahorros de hasta $ 4 , los defensores de la vivienda dicen que los programas federales no han podido llegar a los hogares más en necesitar. Según los datos del censo recopilados a través de la Encuesta Estadounidense de Vivienda de 2019 , Los tejanos negros y latinx informaron sentirse incómodamente fríos durante al menos 24 horas a una tasa casi 50% más alta que la tasa estatal.

Los plomeros se mueven entre las unidades mientras reparan tuberías rotas en Lakeview Townhomes, que es parte de la Autoridad de Vivienda de Dallas, el sábado 20 de febrero de 2021. Los tejanos en todo el estado están reparando tuberías rotas después de casi una semana de temperaturas bajo cero y cortes de energía.   ANDY JACOBSOHN / DEEP INDIGO COLLECTIVE PARA EL TEXAS OBSERVER

Los estados del sur tienen algunas de las tasas más altas de uso de electricidad, pero están muy por detrás de otras áreas del país en eficiencia energética. Los sureños también gastan más en facturas de energía. En Texas, las familias de bajos ingresos gastan del 8 al 10% de sus ingresos en costos de energía en un año determinado; en todo el sur, ese número es aún mayor, hasta un 14% en Mississippi, donde 200.000 personas se quedaron sin electricidad la semana pasada. Este invierno, dado que las familias ya están ajustando sus presupuestos debido a la pandemia, la fuerte tormenta podría generar facturas de energía aún más altas, además de reparaciones de plomería, estadías en hoteles para aquellos que tienen la suerte de encontrar un refugio cálido y reabastecimiento de alimentos frescos para una semana. que comenzó a estropearse durante los cortes de energía.

“Si miras la demografía de quienes viven en viviendas severa o moderadamente inadecuadas, casi siempre son personas de color, inquilinos y personas de bajos ingresos”, dijo Carlos Martín, investigador de vivienda del Urban Institute. Dada la larga historia de segregación racial en el sur, las comunidades de color tienen menos probabilidades de estar ubicadas en áreas de “infraestructura crítica” donde las luces nunca se apagan durante los cortes de energía, como los vecindarios del centro o cerca de los hospitales, dijo Martín.

La semana pasada, las temperaturas en el sur y centro de Estados Unidos cayeron a mínimos históricos. La región entre El Paso y Biloxi, Miss . experimentó temperaturas de 30 a 40 grados por debajo de lo normal durante esta época del año. Un apagón de varios días se apoderó de Texas y los estados de la costa del Golfo y se volvió mortal. La tormenta se extendió hasta el este de Kentucky, donde 41.000 personas se quedaron sin electricidad.

Ya se han reportado más de 70 muertes relacionadas con el resfriado en todo el país, incluidas más de 30 en Texas. En Conroe, un niño de 11 años salió a jugar a la nieve el lunes y murió mientras dormía esa noche de sospecha de hipotermia, luego de que la casa rodante donde vivía se quedara sin electricidad. Familias desesperadas intentaron prender fuego o calentarse en sus autos, enviando a cientos al hospital por intoxicación por monóxido de carbono. Los funcionarios de salud pública advierten que los peajes podrían aumentar a medida que certifiquen los certificados de defunción y lleguen a las personas vulnerables que quedaron varadas solas en sus hogares.

ANDY JACOBSOHN / DEEP INDIGO COLLECTIVE PARA EL TEXAS OBSERVER

El plomero Shashid Taylor-Bey se prepara para reparar una tubería rota en una unidad en Lakeview Townhomes, que es parte de la Autoridad de Vivienda de Dallas, el sábado 20 de febrero de 2021. Los tejanos en todo el estado están reparando tuberías rotas después de casi una semana de temperaturas bajo cero y cortes de energía.

Es posible que muchas de las personas de bajos ingresos que sobrevivieron al frío brutal se enfrenten ahora a facturas de electricidad elevadas. Algunos pueden recurrir a un programa federal llamado Programa de Asistencia de Energía para Hogares de Bajos Ingresos (LIHEAP, por sus siglas en inglés), que financia programas de asistencia de servicios públicos, climatización y mejora de equipos de calefacción o refrigeración viejos para hogares por debajo del umbral de pobreza. Los requisitos de ingresos para la elegibilidad varían según el estado. La financiación de las facturas de servicios públicos en particular ya se ha visto afectada debido a que las familias que enfrentan el desempleo y la pérdida de salarios por la pandemia de coronavirus han estado dependiendo de la ayuda desde marzo de 2020.

Para Bill Powell y Henry Tarango, quienes supervisan los fondos de LIHEAP en la Asociación de Acción Comunitaria de South Plains (SPCAP), con sede en Levelland, la congelación profunda muestra cómo el programa es como una tirita en una herida. “Nuestro programa de asistencia está llegando al máximo”, dijo Tarango.

La organización Levelland también ofrece programas de climatización, utilizando dólares federales para reemplazar el aislamiento viejo, actualizar las unidades de calefacción y aislar las líneas de agua: todo lo que podría haber hecho que el frío de la semana pasada fuera un poco más soportable para miles de familias de bajos ingresos en todo el estado. Los burletes y el aislamiento habrían reducido la cantidad de calor que se tenía que bombear a una casa cuando la energía estaba encendida y mantenido ese calor por más tiempo cuando se apagaba la energía. El aislamiento de las tuberías habría evitado que se rompieran cuando el agua se congeló y se expandió. Cuando las tuberías se rompen, las casas a menudo se inundan, causando miles de dólares en daños a la propiedad.

“La eficiencia energética es un problema de seguridad pública del que nadie habla”, dijo Daniel Tait, investigador del Energy and Policy Institute. “Una casa energéticamente eficiente ahorra dinero a las personas todo el tiempo y también reduciría la demanda máxima que vimos”.

En todo el sur, hay relativamente pocos códigos de construcción centrados en la eficiencia energética y no hay mandatos para modernizar las casas antiguas que tienen un aislamiento deficiente. Las empresas de servicios públicos a menudo presionan contra dichos códigos y regulaciones: reducirían la demanda y, por lo tanto, las ganancias, dijo Tait. Es por eso que los programas de climatización financiados con fondos federales pueden marcar una mayor diferencia.

Pero nunca ha habido suficientes fondos para los programas de climatización, dijo Powell, y la crisis provocada por la tormenta invernal Uri ha demostrado las profundidades del problema. Además de eso, los hogares más necesitados son a menudo los que su organización tiene que rechazar. La construcción general de la casa tiene que cumplir con los códigos de construcción estatales para la seguridad, una limitación que hace que SPCAP rechace aproximadamente a seis de cada 10 solicitantes, porque las casas necesitan demasiado trabajo, dijo Powell.

“En un año determinado, climatizamos entre 100 y 130 viviendas en un área de 14 condados”, dijo. “Tenemos alrededor de $ 1,500 por hogar, pero hay algunos en los que podríamos gastar $ 8,000 y no cumpliría con los estándares estatales porque están muy deteriorados”.

Estos hogares sufren el frío gélido y el calor abrasador todos los años, no solo durante un evento climático extremo. “He estado haciendo este trabajo durante 48 años, y no he visto nada más que gente que se cae por las grietas”, dijo Powell.

En febrero de 2011, la última vez que el estado experimentó un gran congelamiento, los tejanos presentaron más de 16,000 reclamos de seguros, lo que representa $ 124 millones en daños a la propiedad, según el Departamento de Seguros de Texas. Pero la magnitud del daño fue mucho mayor: los propietarios sin seguro deben cubrir los costos de reparación de pisos y aislamiento y reemplazar los muebles dañados por su cuenta. No hay fondos federales o estatales para ayudar a sufragar los costos de los grifos que gotean constantemente o el chorro de agua que sale de las tuberías rotas y congeladas. Inquilinos casi siempretienen menos formas de recuperar los daños a la propiedad a través del seguro y pueden enfrentar un desplazamiento temporal. Este año, no está claro si la moratoria federal de desalojos relacionada con la pandemia se aplicará a las unidades que están tan dañadas que requieren reparaciones extensas. Después del huracán Laura el verano pasado, los desalojos en Luisiana se dispararon cuando los propietarios utilizaron las lagunas estatales para sortear la moratoria federal. En Louisiana, así como en Texas, los propietarios pueden presentar una solicitud para rescindir un contrato de arrendamiento si una unidad de vivienda se daña durante un desastre natural.

Paul Smith exprime un trapeador después de experimentar una tubería rota en su cocina.   ANDY JACOBSOHN / DEEP INDIGO COLLECTIVE PARA EL TEXAS OBSERVER

El jueves, el techo de Paul Smith se derrumbó con el peso del agua que se escapaba de las tuberías reventadas. Smith vive en un complejo de viviendas asequibles administrado por la Autoridad de Vivienda de Dallas, y dijo que nadie de la oficina de mantenimiento de la agencia vino a ayudar a los residentes a limpiar el desorden. “Cuando cayó, se notaba que no se hizo bien”, dijo el padre de tres. Smith, que vive de ingresos fijos, no podía pagar la tarifa mensual del seguro de inquilino, por lo que no tendrá forma de recuperar los costos de los daños a la propiedad. “Es lo que es. Así es la vida para las personas de color ”, dijo Smith, quien es afroamericano. “Las habilidades de supervivencia se activan y sobrevivimos de la mejor manera posible”.

Todo esto está sucediendo a medida que el desempleo relacionado con la pandemia de COVID-19 ha tensado aún más las finanzas de las personas. Martín, el investigador del Urban Institute, dijo que los hogares de bajos ingresos podrían tardar al menos cuatro años en recuperarse de los daños económicos que dejó la tormenta invernal Uri. “Lo que hemos visto en todos nuestros estudios es que para las personas de bajos ingresos, las consecuencias financieras son mucho más profundas y duran mucho más; ese podría ser el mismo caso con este desastre natural que se ha convertido en un desastre social”, dijo. . “Y además de eso, estamos en medio de una pandemia”.

Edilisa, la madre soltera de Austin, aún no ha recibido su factura de electricidad de febrero. La Comisión de Servicios Públicos (PUC) de Texas ha prohibido las desconexiones de servicios públicos para los hogares que no pueden pagar sus facturas, pero ni la PUC ni Austin Energy, su proveedor, han renunciado al pago todavía. En otros estados del sur afectados por Uri la semana pasada, las prohibiciones de desconexión durante la pandemia han expirado y hasta ahora no se han renovado a la luz de la tormenta.

Los costos de Edilisa ya se están acumulando: su bebé comenzó a enfermarse después de la primera noche que pasó en el frío helado. No pudo almacenar provisiones antes de la tormenta ya que no tiene automóvil, y durante la tormenta, dividió su menguante suministro de fórmula para bebés con otras mamás indocumentadas en su vecindario. Después de perder los alimentos refrigerados cuando se cortó la luz y depender de los alimentos básicos de la despensa, tendrá que gastar más de su presupuesto semanal para reponer sus existencias. Este verano, su contrato de trabajo expirará debido a los recortes presupuestarios relacionados con la pandemia, al igual que ella se mudará a un apartamento más grande y caro para poder cuidar a su madre. Compuesto de crisis. Pero es una pequeña piedad que sus tuberías no estallaran también.

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Con Información de El Observador de Texas