‘No solo es una papa espacial': la NASA revela detalles ‘asombrosos’ del objeto más distante jamás visitado

febrero 14, 2020 en Educación, Ciencia y Tecnología, Internacional por Severo Quiroz

Por Hannah Devlin, corresponsal de Science

Viernes, 14  de febrero de 2020/05:04

La NASA ha revelado detalles del objeto más distante visitado por una nave espacial, en observaciones que podrían resolver un enigma de décadas de cómo los planetas emergieron del polvo nebuloso del sistema solar temprano.

El objeto ultra rojo en forma de maní, llamado Arrokoth, se encuentra ubicado a mil millones de millas más allá de Plutón en el cinturón de Kuiper, una vasta región en forma de rosquilla que alberga miles de planetas enanos y objetos helados. La nave espacial New Horizons de la NASA hizo un sobrevuelo en el Día de Año Nuevo 2019, pero la distancia extrema de la Tierra significa que la sonda aún está transmitiendo datos recopilados durante el breve encuentro.

El profesor Bill McKinnon, científico planetario de la Universidad de Washington en St Louis, autor principal del último trabajo, dijo que los hallazgos realizados en Arrokoth son tan significativos que el equipo de New Horizons se quedó debatiendo si finalmente serían vistos como más importantes. que el primer encuentro de la sonda con Plutón en 2015.

“Arrokoth resultó ser sorprendente en términos de lo que hemos aprendido de él”, dijo antes de una presentación en la reunión anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS) esta semana. “Nos dice algunas verdades profundas sobre nuestro sistema solar. Esto no es solo una papa espacial. Es un mundo extraordinario que nos cuenta una historia extraordinaria ”.

La posición de Arrokoth en el cinturón de Kuiper marca lo que una vez fueron las franjas de la nube de polvo y gas, conocida como la nebulosa solar, que rodeaba el sol recién formado. En esta región, el desarrollo planetario fue detenido en una etapa temprana debido a la menor densidad de material disponible. Explorar estas tierras baldías congeladas permite a los científicos mirar atrás en el tiempo a una época en que se sembraron las semillas de los planetas de hoy.

“Este lugar está muy lejos del sol, tan lejos que las temperaturas están casi en cero”, dijo el Dr. Alan Stern, investigador principal de New Horizons. “Eso preserva los objetos en una especie de estasis o cápsula del tiempo”.

Durante décadas, los científicos han luchado con dos escenarios competitivos sobre cómo comenzó la formación planetaria. En el primero, conocido como acreción jerárquica, pequeños granos y guijarros se deslizaban ocasionalmente golpeándose entre sí con suficiente fuerza para pegarse, haciendo objetos cada vez más grandes. Gradualmente, durante millones de años, los planetas acumularon materia a través de colisiones aleatorias y contundentes.

Bajo un segundo escenario, conocido como colapso de la nube, ciertas regiones de la nebulosa tenían una mayor densidad de partículas y estos grupos fueron atraídos uno hacia el otro, hasta que colapsaron gravitacionalmente de manera espontánea. Las colisiones fueron suaves y los planetas “nacieron en grande”, con objetos de decenas o cientos de millas de diámetro emergiendo en cientos de años.

La apariencia y composición de Arrokoth proporcionan evidencia convincente en apoyo de la teoría del colapso de la nube. “Las imágenes no muestran signos de violencia, ni fracturas, los dos lóbulos no se ven juntos”, dijo Stern, quien trabaja en el Southwest Research Institute en Boulder, Colorado.

Todo sobre Arrokoth, dijo, apunta hacia una suave fusión. Los dos lóbulos del objeto también son uniformes en color y composición, ambos tienen superficies ultra rojas que contienen compuestos orgánicos, lo que implica que los fragmentos estaban orbitando cerca unos de otros, en lugar de provenir de partes dispares de la nebulosa. Los hallazgos, junto con otros detalles de la apariencia y composición de Arrokoth, aparecen en tres artículos en la revista Science.

El profesor Andrew Coates, jefe de ciencias planetarias en el Laboratorio de Ciencias Espaciales Mullard , University College de Londres, dijo: “Estos resultados muestran una clara evidencia de que los dos lóbulos de Arrokoth se unieron muy suavemente y atascados, a un ritmo rápido y humano de caminar en la Tierra, en lugar de en una colisión a alta velocidad.

“Aunque hay evidencia de colisiones más rápidas en el sistema solar interior más tarde, como cuando la luna se formó a partir de un objeto grande que golpeó la Tierra, este trabajo muestra que las interacciones mucho más lentas y más dignas fueron importantes y comunes en la historia más temprana del sistema solar . ”

New Horizons se lanzó en 2006 y realizó un estudio de sobrevuelo de seis meses de Plutón y sus lunas en 2015, antes de encender sus motores para girar su trayectoria hacia Arrokoth (en ese momento conocido como Ultima Thule).

Este verano, el equipo realizará una encuesta con telescopios terrestres para ver si hay objetos en el cinturón de Kuiper al alcance de los limitados suministros de combustible de la sonda. McKinnon describió esto como un “esfuerzo de Ave María” para la misión, y agregó: “Las posibilidades no son grandes pero no son cero”.

De cualquier manera, New Horizons continuará navegando a través del cinturón de Kuiper y más allá, con su combustible de plutonio en descomposición constante que se espera que mantenga la comunicación abierta hasta la década de 2030. “En algún momento, no importa lo que hagamos, las líneas de combustible se congelarán y luego no podrán apuntar a la Tierra”, dijo McKinnon. “No será capaz de hablar con la Tierra y no podremos hablar con ella, aunque será capaz de hablar consigo misma probablemente por bastante tiempo”.

Proporcionado por The Guardian UK